Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào?

Chỉ trong 30 năm, Lexus đã từ một thương hiệu mới toe trở thành đối thủ xứng tầm nhất từ Nhật để "so găng" trực tiếp với 3 ông lớn xe sang Đức - tất cả bắt đầu từ chiếc LS.

Ra đời vào năm 1989, Lexus là đứa con cưng của Toyota mang trên mình sự kỳ vọng về một tương lai sánh ngang với các tên tuổi hàng đầu thế giới. Không chỉ đưa Toyota đến với phân khúc xe hạng sang, Lexus còn có nhiệm vụ thuyết phục các khách hàng trung thành không tìm đến những chiếc xe của người Đức. Thay vào đó, họ sẽ mua các sản phẩm mang thương hiệu Lexus khi điều kiện tài chính cho phép. Tôn chỉ đó vẫn được duy trì cho tới tận ngày nay. Và LS chính là dòng sản phẩm đầu tiên của Lexus. Không chỉ là người anh cả, LS còn là một trong những mẫu xe có nhiều đóng góp nhất vào thành công của hãng xe sang đến từ Nhật Bản. 

Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 1
 
 Mọi thứ bắt đầu khi Toyota phát hiện ra rằng các khách hàng tại Mỹ có xu hướng rời bỏ nhà sản xuất này khi túi tiền đầy hơn, cho phép họ mua được những chiếc xe ‘xịn xò’ hơn. Tất nhiên là Toyota không muốn bỏ mỏ vàng dồi dào và họ buộc phải tự làm mới mình bằng việc tiếp cận phân khúc cao cấp.
Nên nhớ là sau khi tiến vào thị trường Mỹ, Toyota đã nhanh chóng chiếm được một chỗ đứng nhờ những model tiết kiệm nhiên liệu như Corolla hay dòng xe bán tải có khả năng off-road tốt như Hilux. Thậm chí, hãng này đã vượt qua Volkswagen vào năm 1975 để trở thành nhà nhập khẩu ô tô số 1 tại xứ sở cờ hoa. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 2
 Toyota Hilux

Để thực hiện tham vọng đó, người đứng đầu công ty lúc bấy giờ là Eiji Toyoda đã phác thảo một dự án tuyệt mật mang tên Circle F (F là viết tắt của flagship) vào đầu thập niên 1980. Tham gia chương trình này là một đội ngũ được tuyển chọn kỹ càng, bao gồm các kỹ sư, nhà thiết kế các quản lý đáng tin cậy. Rất nhiều người đã cho rằng Eiji bị điên khi mơ tưởng về một chiếc xe có khả năng cạnh tranh với bất cứ sản phẩm nào của Mercedes-Benz, bao gồm cả dòng S-Class.   

Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 3
 Muốn tạo nên một chiếc xe như vậy, Toyota không còn cách nào khác là phải phát triển từ con số 0. Ban đầu, nhân lực của dự án Circle F chỉ bao gồm 15 người vào năm 1984. Nhưng về sau, con số này đã tăng gấp hàng chục lần với 1400 kỹ sư, 2300 kỹ thuật viên, 60 designer và 220 nhân viên hỗ trợ. Những con người này được chia thành 24 đội kỹ thuật. Toyota chưa bao giờ huy động một lực lượng hùng hậu như vậy để phát triển một chiếc xe. Tất cả là vì mục tiêu tối thượng: trưng bày một model cao cấp tới showroom trong thời gian ngắn nhất.

Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 4

 Bản vẽ phác thảo của Lexus LS đời đầu tiên
 Ichiro Suzuki – kỹ sư trưởng của dự án đã phác họa những tiêu chí quan trọng cho chiếc xe. Nó phải đạt vận tốc tối đa 250km/h, hệ số lực cản 0,28 và tiếng ồn ở mức 60 dicibel khi chạy ở tốc độ 97km/h (60 dặm/giờ). Để đạt được những tiêu chí nêu trên, Toyota phải có một cách tiếp cận hoàn toàn mới. Trong đó, yếu tố trọng lượng được quan tâm đặc biệt.
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 5
Hệ chassis cùng thân vỏ Lexus LS 
 Bất cứ thay đổi nào làm gia tăng cân nặng của chiếc xe đều phải được Suzuki thông qua. Một loại thảm mới được tạo ra giúp cắt giảm khoảng 1kg. Trong khi đó, các tấm bọt foam được dùng để gia cố cho cột A và làm giảm tiếng gió mà không độn thêm nhiều kí-lô. Một phần quan trọng khác của dự án Circle F chính là triển khai một chiến dịch kinh doanh và marketing đặc biệt. Nghiên cứu chỉ ra rằng logo của Toyota không thể hiện vị thế và sự giàu sang như ngôi sao 3 cánh của Mercedes-Benz hay BMW. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 6
 Vì vậy, Yoshi Ishizaka và Bob McCurry - hai người phụ trách chiến dịch này nhận ra rằng, để thành công, chiếc xe hạng sang của Toyota cần phải mang một thương hiệu khác và được bán trong các đại lý riêng. Tất nhiên, đây là một thứ rất khó nuốt trôi với các sếp tại Toyota. Với sự giúp đỡ từ các nhà tư vấn, Circle F đã có thể tìm được một thương hiệu cho riêng mình. 219 cái tên được gợi ý và sau rút gọn lại còn 4: Vectre, Verone, Caliber và Alexis. Về sau, Alesis được lựa chọn nhưng đổi thành Lexus sau khi có thêm những sự bàn bạc. Từ đây, thiết kế logo của Lexus đã được hình thành với chữ cái L cách điệu nằm trong hình ô-van. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 7
 Sau đó, tên gọi LS đã được lựa chọn và Toyota dự tính trình làng sản phẩm tâm huyết của mình tại triển lãm Detroit 1989. Tuy nhiên, niềm tự hào của người Nhật đã gặp trục trặc vào cuối năm 1988 khi bị công ty phần mềm của Mỹ Mead Data Central khởi kiện vì cho rằng cái tên Lexus nghe quá giống với Lexis – một hệ thống nghiên cứu pháp lý do họ phát triển. Công ty này thậm chí còn đòi bồi thường tới 100 triệu USD – tương đương 220 triệu USD ở thời điểm hiện tại. Lúc đầu, tòa cho rằng Lexus có thể ảnh hưởng tới Lexus. Nhưng sau khi Toyota kháng cáo, tòa đã thay đổi phán quyết và cho phép hãng này sử dụng cái tên Lexus. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 8
 Sau gần 6 năm kể từ khi Circle F được khởi xướng, chiếc xe mà Toyota mong chờ cuối cùng cũng xuất hiện tại Detroit Motor Show với tên gọi đầy đủ là LS 400. Trước đó, khoảng 450 nguyên mẫu đã được tạo ra, cùng với đó là hàng triệu km chạy thử tại những vùng đất dữ dội nhất hành tinh. Bên cạnh đó là vô vàn các cuộc thử nghiệm va chạm bởi an toàn cũng là một ưu tiên hàng đầu của các kỹ sư. Ngoài LS 400, Toyota còn trưng bay cả ES 250 – phiên bản Lexus hóa của chiếc Camry với vai trò là sản phẩm entry-level. Dù vậy, LS mới là ngôi sao và nhận được nhiều phản hồi tích cực từ công chúng cũng như truyền thông. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 9
 Lexus LS được bán ra đầu tiên tại Mỹ kể từ tháng 8/1989 với  1000 chiếc được đặt hàng gần như ngay lập tức. Đến năm 1990, mẫu xe này mới cập bến châu Âu. Khi ấy, LS có giá khởi điểm tại Anh là 34.250 Bảng – tức là rơi vào khoảng 84.000 Bảng trong năm 2019. Trái tim của chiếc xe là khối động cơ V8 4 trục cam có dung tích 4,0 lít sản sinh công suất 241 mã lực. Nguồn năng lượng này được truyền tới bánh sau thông qua hộp số tự động 4 cấp. Ngoài ra, LS còn sở hữu một danh sách dài các trang bị tiện nghi cao cấp. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 10
Những lời tuyên bố hùng hồn của Toyota về chiếc xe mới toanh của mình còn chưa kịp được kiểm chứng thì  bất ngờ một thông báo triệu hồi được phát đi vào tháng 12/1989. Cụ thể, những chiếc Lexus LS được bán ra tại Mỹ kể từ tháng 9 năm ấy (khoảng 8000 chiếc) đã phải quay về xưởng để khắc phục 3 lỗi. Đó là các sự cố ở hệ thống kiểm soát hành trình, đèn phanh thứ ba và hệ thống điện. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 11
 Sự kiện này được coi là một vết đen, đi ngược lại những lời quảng cáo về độ tin cậy và không hề mắc lỗi. Nhưng ở một góc nhìn khác, đó lại là cơ hội để chứng tỏ sự tận tâm của Lexus trong việc đảm bảo sự hài lòng của khách hàng. Lexus thậm chí đã tình nguyện triệu hồi trước khi chính phủ Mỹ yêu cầu.  

Lexus cho thấy một thái độ rất tích cực đối với sự cố nói trên. Cụ thể, hãng này đã chủ động gửi 8000 bức thư xin lỗi tới mọi khách hàng bị ảnh hưởng. Dave Illingworth – quản lý cấp cao của Lexus lúc bấy giờ đã kỳ công ngồi ký tên lên tất cả các lá thư đó. Chưa dừng lại ở đó, những khách hàng ở cách đại lý hơn 200 dặm (320km) còn được xếp lịch để được khắc phục sự cố tại nhà. 

Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 12
 Toyota Celsior
So với phần lớn các đối thủ cùng thời, Lexus LS 400 được đánh giá là hấp dẫn hơn, không chỉ về mặt giá cả mà cả về mặt trang bị tiêu chuẩn, nhất là khi so sánh với những sản phẩm của người Đức. Phiên bản tiêu chuẩn của chiếc xe có giá bán 34.250 Bảng, thấp hơn đáng kể so với Audi V8 (40.034 Bảng). BMW 735i SE là 37.500 Bảng trong khi Mercedes-Benz S-Class 420SE là 37.400 Bảng. Còn với Jaguar XJ6 Sovereign, LS 400 không còn duy trì lợi thế về giá khi mẫu xe của người Anh có giá 32.500 Bảng. 

Không chỉ "đem chuông đi đánh xứ người", LS cũng được đem về quê nhà để mời chào khách hàng trong nước. Nhưng có lẽ vì danh dự, Toyota đã không bán chiếc xe dưới thương hiệu Lexus. Thay vào đó, model này mang tên Toyota Celsior, Sự khác biệt giữa LS 400 và Celsior là hầu như không có. Đáng kể nhất là logo và trang bị. Theo đó, phiên bản nội địa đi kèm nhiều tùy chọn cao cấp hơn. Celsior tồn tại cho tới tận năm 2006 trước khi trở về với tên gọi Lexus LS. Trước thời điểm này, Toyota cũng vừa mới giới thiệu thương hiệu hạng sang của mình tại Nhật Bản. 

Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 13

 Trong suốt vòng đời của thế hệ đầu tiên, Lexus LS gần như không thay đổi. Chiếc xe này chủ yếu được nâng cấp về mặt trang bị, ví dụ như túi khí hành khách, mâm và phanh lớn hơn cho model 1993. Đến model 1994, LS có thêm tùy chọn hệ thống treo khí nén với tính năng tự cân bằng. 
Sang đến năm 1995, thế hệ thứ hai của dòng sedan cỡ lớn nói trên xuất hiện với thiết kế gần như được giữ nguyên. Lý do được đưa ra là bởi LS đời đầu có doanh số khá tốt. Tất nhiên là vẫn có những nâng cấp, một trong số đó là khối động cơ V8 mạnh 260 mã lực. Cỗ máy này tiêu tốn ít nhiên liệu hơn người tiền nhiệm của nó. Ngoài ra, không gian nội thất cũng trở nên rộng rãi hơn nhờ trục cơ sở được kéo dài. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 14
 Lexus SC
 Thành công của Lexus LS đã dấn tới những hiệu ứng tất yếu. Điển hình là Mercedes-Benz đã buộc phải thực hiện một số thay đổi cấp tốc trên chiếc S-Class thế hệ W140 của mình. Trong đó, cắt giảm chi phí là chiến lược hàng đầu nhằm níu kéo khách hàng trước sức hút từ đối thủ nhà Lexus. Ngay cả những dòng xe thấp cấp hơn của hãng này cũng nằm trong chiến dịch đó. Nhờ vậy, giá bán của E-Class W210 đã giảm 6%-10% so với thế hệ trước trong khi C-Class giảm được 1%. Đáng buồn là chiến lược của Mercedes-Benz đã tạo nên những chiếc xe ‘lởm khởm’ nhất lịch sử của ngôi sao 3 cánh. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 15
Mercedes E-Class W210 
 Những chiếc LS thế hệ đầu tiên đã giúp Lexus trở thành kẻ thành công nhất trong ba thương hiệu xe sang của Nhật Bản được thành lập vào cuối những năm 1980. Bằng việc mở rộng dòng sản phẩm, bao gồm cả mẫu grand tourer SC, Lexus đã chiếm được chỗ đứng vững chắc tại những thị trường trọng điểm như Mỹ hay châu Âu. Acura thì không đặt chân đến châu Âu còn Infiniti thì chưa bao giờ có tiếng nói tại khu vực này và dự kiến sẽ rời đi trong năm sau.
Tuy nhiên, Mỹ vẫn luôn là "miếng bánh" ngon nhất của thương hiệu này. Thậm chí, trong năm 2018, Lexus đã vượt xa Audi về doanh số và chỉ chịu xếp sau hai ông kẹ là BMW và Mercedes-Benz. 
Từ “tay mơ”, Lexus đã thay đổi Thế giới xe sang như thế nào? ảnh 16
 Lexus LS thế hệ mới nhất
Sau 30 năm, LS 1989 vẫn chứng tỏ được nhiều điều dù không tránh được ảnh hưởng của thời gian. Dù đã trải qua 30 năm và di chuyển hơn 27.300km nhưng chiếc LS này vẫn gây ấn tượng ở chất lượng. Nó vẫn khá yên tĩnh dù đặt trong tiêu chuẩn của xe hơi hiện đại. Hiệu năng không vượt trội nhưng vẫn đủ dùng. 
Hiện tại, Lexus LS đã bước sang thế hệ thứ 5, được ra mắt kể từ năm 2017. Mẫu sedan cỡ lớn này giờ đây là đối thủ trực tiếp của những Audi A8, BMW 7 Series và Mercedes-Benz S-Class chứ không còn ‘chấp tất’ như trước. Mọi thứ đã thay đổi quá nhiều so với thế hệ đầu tiên. LS 2019 tân tiến hơn, tiện nghi, xa xỉ hơn, xanh hơn và có pha trộn thêm chất thể thao. Nhưng tựu chung lại, đây đều là những sản phẩm hội tụ mọi tinh hoa của Lexus và là những chiếc xe đáng ao ước nhất, đúng như những gì mà Toyota đã kỳ vọng ngay từ ban đầu. 
 
Lương Trung
(Theo Nghe nhìn Việt Nam)
Ý kiến của bạn sẽ được biên tập trước khi đăng. Xin vui lòng gõ tiếng Việt có dấu
Nhập mã bảo mật (*)     Refresh
Tin khác